Há muitas coisas que escolhemos fazer ou não fazer, que parecem não se encaixar em nosso senso moral. Eu gosto de sorvete. Recentemente, eu estava tentando perder peso, então parei de comer sorvete por um tempo. Não havia senso de moralidade associado a comê-lo ou não. Comer sorvete entrou em conflito com outro dos meus objetivos e assim por vários meses eu fui sem ele.

Outras ações podem não ter um componente moral, mas vir a desenvolver um elemento moral para algumas pessoas. Muitas pessoas escolhem comer carne. Para a maioria deles, essa decisão tem a ver com o que eles gostam ou o que eles sentem que é bom para eles, e não tem implicações morais. Algumas pessoas escolhem não comer carne. Para muitas dessas pessoas, a escolha de evitar a carne tem um componente moral. Como uma atividade como comer um determinado alimento passa a ter uma dimensão moral?

Esta questão foi explorada em um artigo na edição de julho de 2019 do Journal of Personality and Social Psychology por Matthew Feinberg, Chloe Kovacheff, Rimma Teper e Yoel Inbar. Eles analisaram especificamente o que faz com que as pessoas se tornem carnívoras em uma questão moral.

Eles argumentam que existem algumas forças que afastam as pessoas de pensar sobre o comportamento como uma questão moral. Ter prazer em uma atividade, como comer carne, tornará menos provável que as pessoas a moralizem. Além disso, quando confrontados com o conflito entre seu comportamento real (comer carne) e a perspectiva de que ele tem uma dimensão moral, as pessoas experimentarão a dissonância cognitiva. Uma maneira comum de reduzir esse sentimento de conflito é evitar tratar o consumo de carne como uma ação moral.

Outras forças levam as pessoas a tratar uma questão como moral. Uma delas é se elas experimentam emoções como culpa, vergonha, repulsa ou raiva relacionadas a essas ações. Essas emoções são frequentemente associadas à moralidade e podem ajudar a moralizar um comportamento. Outra força é se as pessoas pensarem sobre o assunto de maneiras explicitamente morais, o que pode levá-las a dar uma dimensão moral ao comportamento. Por exemplo, se você pensar no grau em que comer carne pode causar sofrimento aos animais, isso pode levá-lo a moralizar o consumo de carne.

Em um estudo, um grupo diversificado de pessoas nos Estados Unidos foi pesquisado várias vezes sobre atitudes e intenções relacionadas ao consumo de carne ao longo de um mês. Entre as pesquisas, os participantes assistiram a vídeos que pretendiam invocar a moralização sobre o consumo de carne, destacando o sofrimento dos animais.

Os questionários da pesquisa analisaram o quanto as pessoas gostam de comer carne, a intensidade com que experimentam emoções ao comer carne (como repugnância, culpa ou indignação), o quanto elas experimentaram emoções como compaixão e simpatia ao pensar em animais e quanto elas pense no sofrimento dos animais. A pesquisa também perguntou o grau em que os participantes pensavam que comer carne era uma coisa imoral a se fazer.

Consistente com a proposta dos pesquisadores sobre a moralização, quando as pessoas pensam que a carne é saborosa e gostam de comê-la, é improvável que tratem o consumo de carne como uma questão moral. Quanto mais as pessoas experimentam emoções morais sobre o consumo de carne, e quanto mais elas pensam sobre emoções animais e sofrimento animal, mais elas tendem a pensar em comer carne como uma questão moral.

Uma vantagem do estudo que ocorre ao longo do tempo é que os pesquisadores puderam analisar se as emoções e os pensamentos ao mesmo tempo previam uma mudança nas crenças sobre a moralização mais tarde. Experimentar as emoções em torno de comer carne e quando pensar em animais de uma só vez previu uma maior moralização do consumo de carne em questionários posteriores. Pensar no sofrimento animal também previa a moralização, mas em menor grau. Quanto mais alguém considerava o consumo de carne uma questão moral, maior a probabilidade de expressar a intenção de diminuir o consumo de carne ou tornar-se vegetariano.

Os pesquisadores obtiveram efeitos semelhantes em outros dois estudos. Um estudo centrou-se principalmente em participantes que eram freqüentes comedores de carne, e um padrão semelhante de resultados foi obtido.

Este conjunto de estudos sugere que existem duas fontes particularmente poderosas de moralização. Uma é a dissonância cognitiva. Quando as pessoas desfrutam de uma atividade, isso as afasta de pensar nessa atividade como uma questão moral. Como resultado, as pessoas podem desfrutar dessa atividade sem sentir culpa, vergonha ou sentir-se indignadas com outras pessoas que também gostam dessa atividade.

Quando as pessoas experimentam emoções relacionadas à moralidade (como culpa, vergonha, indignação, mas também compaixão e simpatia), isso leva as pessoas a pensarem mais no assunto como uma questão moral no futuro. Essas emoções são uma maneira mais poderosa de levar as pessoas a moralizar uma questão do que apenas levá-las a pensar sobre as dimensões morais da questão.

Uma razão pela qual ter uma dimensão moral em um assunto é interessante é que as questões morais também são poderosas condutores de comportamento. As emoções de culpa e vergonha são fortes e as pessoas são motivadas a evitar sentir essas emoções. Moralizar um comportamento é particularmente útil quando o objetivo é levar as pessoas a pararem de realizar um comportamento que estavam realizando no passado (ou são tentadas a realizar no futuro). É difícil fazer as pessoas pararem de realizar um comportamento, por isso, trazer emoções poderosas para esse comportamento pode ser uma boa maneira de ajudar as pessoas a começarem a desenvolver um novo conjunto de hábitos.