Entre os humanos, a sua posição social determina como as pessoas se comportam em relação a você – por exemplo, se elas demonstram respeito por você ou se elas se esgueiram, tomam maconha ou planejam uma agressão evidente contra você. O mesmo vale para os cães. A classificação de qualquer canino em um grupo de cães determina a probabilidade de que esse indivíduo possa se tornar sujeito de comportamento agressivo por outros indivíduos na matilha. No entanto, a maneira como isso funciona parece ser bem diferente entre os caninos em comparação com o modo como isso acontece entre os humanos.

Tomemos, por exemplo, a crença popular de que é perigoso estar no topo de uma hierarquia social. Como Shakespeare colocou em Henrique IV, “inquieto está a cabeça que usa uma coroa”. Este aspecto do comportamento humano para os seres humanos foi graficamente ilustrado na série de TV Game of Thrones. Nesse mundo fictício, quem quer que estivesse segurando o trono tornou-se o principal alvo de agressão tanto oportunista quanto planejada por outros que buscavam se tornar os mais poderosos. Muitos psicólogos sociais acreditam que esta é a ordem natural das coisas em sociedades que têm uma escada social ou uma hierarquia de domínio, com o atual líder sempre em uma situação precária com muitos rivais. Além disso, os psicólogos sociais provavelmente notarão o corolário, que é que as pessoas na base da hierarquia social também são altamente propensas a receber comportamentos agressivos, o que parece ser substanciado por estudos feitos em escolas de ensino médio onde o ” perdedores “são intimidados. Mas, de acordo com alguns novos dados, os padrões de agressão desencadeados pela classificação social relativa são bastante diferentes nos cães.

Esta pesquisa foi realizada na Universidade de Exeter, no Reino Unido, em conjunto com o Serviço Veterinário da Unidade de Saúde Local, em Roma, Itália. Do ponto de vista de um experimentador, há um problema prático se você quiser estudar hierarquias sociais em cães domésticos: mesmo em famílias que têm vários cães como animais de estimação, você geralmente só tem dois ou três cachorros em uma casa, e isso não é verdade. o suficiente para permitir que você explore as relações sociais com base na hierarquia em qualquer detalhe. Você precisa de um grupo considerável de cães, vivendo juntos e interagindo sem interferência para separar como a classificação social afeta o comportamento de um grupo. Os pesquisadores aproveitaram o fato de que cães de vida livre vivem em Roma. Estes cães não são de propriedade de humanos, nem socializam com humanos, e assim eles se movem, interagem e se reproduzem sem interferência. No entanto, estes cães são dependentes de humanos para alimentação, que é fornecida diariamente por cuidadores voluntários. O pacote específico escolhido para estudo variou em tamanho de 25 a 40 cães, mas a análise se concentrou em 27 indivíduos que permaneceram na matilha tempo suficiente para fornecer dados comportamentais suficientes. O estudo envolveu um longo período de coleta de dados, totalizando 197 dias de observação durante o período de um ano, além de análises estatísticas complexas.

As fileiras de cães individuais foram determinadas pela observação de comportamentos típicos de dominância ritualizada que aparecem na linguagem corporal. Assim, os cães dominantes exibem uma postura corporal ereta e rígida, com a cabeça e a cauda erguidas e as orelhas espetadas. Cães de alto status freqüentemente colocam o focinho ou a pata nas costas de outro indivíduo para demonstrar fisicamente sua posição mais alta. Cães mais baixos na escala social mostram muito mais comportamentos submissos, incluindo evitar contato visual, manter a cabeça abaixada, achatar as orelhas, segurar a cauda para baixo ou firmemente entre as pernas traseiras, encolhendo-se, deitando-se e expondo sua barriga e garganta ou simplesmente recuando quando se aproxima. O número de comportamentos dominantes e submissos poderia ser computado e indexado para colocar a classificação de um cão na hierarquia social.

Nos grupos de lobos selvagens, as relações de dominância são muitas vezes montadas da mesma forma em uma família humana, onde o par adulto reprodutor tem a maior dominância (muito parecido com os pais) e os indivíduos restantes assumem posições na escala social com base em sua idade, sexo , tamanho e temperamento. No caso dessa matilha de cães em liberdade, os pesquisadores descobriram que havia uma hierarquia quase linear partindo do que poderíamos chamar de cão superior e descendo sistematicamente de um modo gradual até chegar ao canino de menor classificação. Assim como nos grupos de lobos, os adultos ocupavam os altos escalões da hierarquia e os jovens ocupavam os postos mais baixos. É também o caso que os homens tendem a ser mais bem classificados do que as mulheres da mesma idade.

Como era de se esperar, havia numerosos casos envolvendo disputas agressivas, mas, em geral, eram breves e de baixa intensidade. Como um dos autores, Robbie McDonald, observa:

“Lutar por comida e companheiros usa energia e tempo e pode levar a ferimentos. Portanto, as hierarquias desempenham um papel importante porque os animais conhecem seu lugar sem precisar lutar.”

No entanto, os cães de uma matilha ocasionalmente brigam, então podemos perguntar se são os cães mais bem posicionados que são escolhidos para agressão (como em Game of Thrones), ou os cães mais bem sucedidos (como nos padrões de bullying do ensino médio) ? Acontece que os cães não são como os humanos, e a maioria das brigas e agressões ocorre entre esses cães no meio da matilha. Estes são animais que são muito próximos uns dos outros em termos de sua classificação social. Os cães mais dominantes raramente são alvos de qualquer forma de agressão, por isso é bastante seguro manter um alto escalão em uma hierarquia canina. Ao mesmo tempo, os cães na base da escala social raramente são apontados como alvos de ataques, o que significa que, apesar de terem pouco status, os “perdedores” estão fora de perigo.

O autor principal, Matthew Silk, resumiu as descobertas da equipe:

“Nossos resultados revelam os custos inevitáveis de subir uma hierarquia de dominação. No meio da hierarquia – onde é mais difícil prever qual animal deve ser dominante – vemos muita agressão”.

Assim, ao contrário de Shakespeare, podemos dizer: “A mentira é a cabeça que usa uma coroa” – se você é um cachorro.